Meriden Kids Walk Safe initiative returns this fall

Iniciativa Meriden Kids Walk Safe regresa este otoño

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Gwen Samuel remembered the morning when her phone rang at 4 a.m. On the other end, a friend asked Samuel to walk her daughter to school. Samuel remembered it was dark that morning and they had to walk under the Interstate 691 overpass on their way north on North Broad Street. 

"Who walks here?," she asked rhetorically. "No child can walk here. God knows what could be under the bridge or behind the tree."

As a result, Samuel started organizing parents and faith-based leaders to raise awareness about the safety of students walking to school. In October 2008, the Record-Journal reported that parents, kids, faith-based leaders and elected officials participated in the city’s first Walk To School Day.

After a hiatus, the initiative returns on Oct. 5, Samuel said. She plans on inviting political candidates and elected officials to walk with students to raise awareness about pedestrian conditions in the city in partnership with national nonprofit Safe Routes to School. 

“They [lawmakers] love us on election year,” she said in a phone interview. “Let's walk through some of these neighborhoods that have a history of trash on the street [and] cracked sidewalks.”

On Monday, the American Rescue Plan Act Steering Committee forwarded a plan to use ARPA funds for sidewalk reconstruction. Walkability and efforts to revitalize downtown have long been issues in Meriden. To these, Samuel adds the issue of student safety at crosswalks and intersections.

“We think of school safety only as it relates to the school bus. We never think about the biker. We never think about the walker,” she said.

Increase in traffic accidents

A little over 3,000 students (about 36%) are listed as walkers, according to David Cardona, Board of Education transportation manager. He added that the number is an estimate because parents might drive students listed as walkers to school.

As per guidelines set by the state Department of Education, students can walk a maximum distance of one mile for elementary school, one and a half miles for middle school and two miles for high school.

A rise in traffic-related accidents has increased parent concern over students walking to school. Crashes involving pedestrians have been trending down in Meriden and statewide since 2016.

However, according to statistics from the state Department of Transportation, there is a rise in crashes involving pedestrians this year compared to the same time last year – both in Meriden and statewide.

After reviewing the data available for crashes that involved school-aged pedestrians during school hours,

Josh Morgan from the state Department of Transportation did not find any particular trends. However, Morgan still advised caution. 

“Speeds are up on roads,” he said in an interview, “and it's really important for motorists to pay attention, for people to stay safe and stay alert when they're driving [and] when they're walking.”

Traffic safety is a personal issue to Samuel. A single mother of four, she dealt with the tragic loss of two children to car accidents in 2016 and 2021.

“I have too much loss in my life and we have to rebuild families,” she said. “I’m just channeling my grief for good.”

Community efforts

Samuel recently purchased a junk truck that offers trash collection services for members of the Meriden community.

With help from neighbors, Samuel organized, cleaned, and  removed the lettering on the truck. They dubbed the truck “community pride” as clean sidewalks help improve walking conditions and a sense of belonging in the community. 

Maria Cordero of Berlin was involved with the Meriden Kids Walk Safe initiative when it started over a decade ago. Her children have since grown up and she currently has three elementary-aged grandchildren in the system. 

Cordero remembered she didn’t like busing, so she decided to drive her kids to school. She said she would see kids walk home in the dark after school and offer to give them rides. 

“I know you're not supposed to talk to strangers, but, whatever your parent needs from me, I'm willing to share,” she said in a phone interview.

Despite changes to improve the city’s sidewalks since then, she said that there is still room for improvement and said she would be willing to be part of the new Meriden Kids Walk Safe initiative.

“Meriden has its share of leadership in the community, but it also has its flaws,” she said.

In Meriden, students who live in housing developments are more likely to walk or bike to school. 

“Housing developments are usually those in proximity of the walk routes, so more of your poor community are going to be the great majority of your walkers,” Samuel said.

Samuel cites one of the biggest achievements of the initiative is a traffic island off exit 8 of I-691, near the Yale Acres public housing development. However, despite the improvement, Samuel said there was still a lot left to do. 

“The pattern hasn’t shifted,” she said. “There’s still nothing that makes people slow down.”

Latino Communities Reporter Lau Guzmán is a corps member with Report for America, a national service program that places journalists into local newsrooms. To learn more about RFA go to www.reportforamerica.org. Guzmán can be reached atPrint lguzman@record-journal.com. Twitter: @lauguzm_n


Gwen Samuel recordó la mañana cuando sonó su teléfono a las 4:00 a.m. Al otro lado del teléfono, un amigo le pidió a Samuel que acompañara a su hija a la escuela. Samuel recordó que estaba oscuro esa mañana y que tenían que pasar por debajo del paso elevado de la Interestatal 691 en su camino hacia el norte por North Broad Street.

"¿Quién camina aquí?", preguntó retóricamente. "Ningún niño puede caminar aquí. Dios sabe lo que podría haber debajo del puente o detrás del árbol".

Como resultado, Samuel comenzó a organizar a padres y líderes religiosos para generar conciencia sobre la seguridad de los estudiantes que caminan a la escuela. En octubre del 2008, el Record-Journal informó que padres, niños, líderes religiosos y funcionarios electos participaron del primer Día de Caminar a la Escuela, realizado en la ciudad.

Después de una pausa, la iniciativa regresa el 5 de octubre, dijo Samuel. Ella planea invitar a candidatos políticos y funcionarios electos a caminar con los estudiantes para generar conciencia sobre las condiciones de los peatones en la ciudad. El esfuerzo se organiza en asociación con Safe Routes to School, una organización nacional sin fines de lucro.

“Ellos [los legisladores] nos aman en el año electoral”, dijo en una entrevista telefónica. “Caminemos por algunos de estos vecindarios que tienen un historial de basura en la calle [y] aceras agrietadas”.

El lunes, el Comité Directivo de la Ley del Plan de Rescate Estadounidense presentó un plan para utilizar los fondos de ARPA para la reconstrucción de aceras. La accesibilidad para peatones y los esfuerzos para revitalizar el centro de la ciudad han sido problemas en Meriden durante mucho tiempo. A estos, Samuel agrega el tema de la seguridad de los estudiantes en los cruces peatonales e intersecciones.

“Pensamos en la seguridad escolar solo en lo que se refiere al autobús escolar. Nunca pensamos en el motorista. Nunca pensamos en el andador”, dijo.

Aumento de accidentes de tráfico

Un poco más de 3,000 estudiantes (alrededor del 36%) están registrados como caminantes, según David Cardona, gerente de transporte de la Junta de Educación. Agregó que el número es una estimación porque los padres pueden llevar a la escuela a los estudiantes que figuran como caminantes.

Según las pautas establecidas por el Departamento de Educación del estado, los estudiantes pueden caminar una distancia máxima de una milla para la escuela primaria, una milla y media para la escuela intermedia y dos millas para la escuela secundaria.

Un aumento en los accidentes relacionados con el tráfico ha aumentado la preocupación de los padres sobre los estudiantes que caminan a la escuela. Los choques que involucran a peatones han tenido una tendencia a la baja en Meriden y en todo el estado desde 2016.

Sin embargo, según las estadísticas del Departamento de Transporte del estado, este año hay un aumento en los choques que involucran a peatones en comparación con el mismo período del año pasado, tanto en Meriden como en todo el estado.

Después de revisar los datos disponibles de choques que involucraron a peatones en edad escolar durante el horario escolar,

Josh Morgan, del Departamento de Transporte del estado, no encontró ninguna tendencia en particular. Sin embargo, Morgan todavía aconsejó precaución.

“La velocidad ha aumentado en las carreteras”, dijo en una entrevista, “y es realmente importante que los automovilistas presten atención, que las personas se mantengan seguras y alertas cuando conducen [y] cuando caminan”.

La seguridad vial es un tema personal para Samuel. Como madre soltera de cuatro hijos, ella lidió con la trágica pérdida de dos niños en accidentes automovilísticos en 2016 y 2021.

“Tengo demasiadas pérdidas en mi vida y tenemos que reconstruir familias”, dijo. “Solo estoy canalizando mi dolor para siempre”.

Esfuerzos comunitarios

Samuel compró recientemente un camión chatarra que ofrece servicios de recolección de basura para los miembros de la comunidad de Meriden.

Con la ayuda de los vecinos, Samuel organizó, limpió y quitó las letras del camión. Llamaron al camión "orgullo comunitario" ya que las aceras limpias ayudan a mejorar las condiciones para caminar y el sentido de pertenencia en la comunidad.

María Cordero de Berlín participó en la iniciativa Meriden Kids Walk Safe cuando comenzó hace más de una década. Desde entonces, sus hijos han crecido y actualmente tiene tres nietos en edad de primaria en el sistema.

Cordero recordó que no le gustaba viajar en autobús, así que decidió llevar a sus hijos a la escuela. Dijo que vería a los niños caminar a casa en la oscuridad después de la escuela y se ofrecería a llevarlos.

“Sé que se supone que no debes hablar con extraños pero, lo que sea que tus padres necesiten de mí, estoy dispuesto a compartirlo”, dijo en una entrevista telefónica.

A pesar de los cambios para mejorar las aceras de la ciudad desde entonces, dijo que todavía hay espacio para mejorar y dijo que estaría dispuesta a ser parte de la nueva iniciativa Meriden Kids Walk Safe.

“Meriden tiene su parte de liderazgo en la comunidad, pero también tiene sus fallas”, dijo.

En Meriden, es más probable que los estudiantes que viven en urbanizaciones vayan a pie o en bicicleta a la escuela.

“Los desarrollos de viviendas suelen ser aquellos que se encuentran cerca de las rutas peatonales, por lo que una mayor parte de su comunidad pobre será la gran mayoría de sus caminantes”, dijo Samuel.

Samuel cita que uno de los mayores logros de la iniciativa es una isla de tráfico en la salida 8 de la I-691, cerca del desarrollo de viviendas públicas de Yale Acres. Sin embargo, a pesar de la mejora, Samuel dijo que aún quedaba mucho por hacer.

“El patrón no ha cambiado”, dijo. “Todavía no hay nada que haga que la gente disminuya la velocidad”.

 

Lau Guzmán es reportera de las comunidades latinas y miembro del cuerpo de Report for America, un programa de servicio nacional que ubica a los periodistas en las salas de redacción locales. Para obtener más información sobre RFA, visite www.reportforamerica.org. Puede contactar a Guzmán en lguzman@record-journal.com. Twitter: @lauguzm_n.

 


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