Despite changes, Marissa Cardona’s commitment to Meriden community continues 

A pesar de los cambios, los compromisos que Marissa Cardona tiene con la comunidad de Meriden continúan

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MERIDEN — Since her husband became U.S. Secretary of Education, Marissa Cardona’s life has changed considerably. What hasn’t changed is her commitment to the local community. 

Marissa Cardona is a family school liaison for Meriden Public Schools. She meets with families and focuses on the challenges they’re facing in the midst of the pandemic. Cardona would like to show Latino families that they have a voice, and how they can use it. 

While Miguel Cardona’s duties as education secretary have been incredibly demanding, family time has remained a priority. He returns routinely from Washington, D.C., to their Meriden home to spend time with Marissa and their two children, Miguel Jr. and Celine, both now students at Maloney High School. 

“From the moment we were married and had children, Marissa cherished the role of wife and mother more than any other,” said Miguel Cardona. “To this day, she makes sure we are grounded in our family time. It has helped us get closer.”

“They are, to me, the all-American family and she is the matriarch and a role model,” said Michael S. Rohde, a Meriden city councilor who has known the Cardonas for the past 15 years. 

Marissa’s parents 

Marissa Cardona’s parents came to Connecticut from Aguada and Rincon, Puerto Rico, in search of better opportunities. 

Born Marissa Perez in 1978 in Meriden, she attended Platt High School and graduated from the University of New Haven with a bachelor’s degree in communications. Her intent was to become a news reporter. Growing up, she sang in a church choir Sundays with her mother and sister.

Marissa Cardona said the values she continues to hold dear were instilled by her mother, who she calls Naty. Those values include faith, family, unity, and self-respect. They were imparted to Naty by a woman who adopted her in Puerto Rico at an early age. The experience also included poverty. Circumstances in Puerto Rico were so dire that Naty and her biological twin had to be separated at an early age in order to give each of them a better chance in life. 

Her mother’s experience had an enduring influence on Marissa.

“I truly feel if it was not for those values, I would not be the woman or mother I am today,” she said. “I feel like her story is a big part of the reason of why I do what I do.” 

Meeting Miguel

Marissa Perez was a student at Washington Middle School when she met Miguel Cardona. 

He noticed Marissa in the church choir at St. Rose of Lima Church and almost joined the choir because of her.

“He and I liked each other when I was a student at Washington Middle School,” she recalled. “I wasn’t allowed to date so we would write letters to each other and my friend would deliver them to him. He and I lost touch but we would get the butterflies anytime we would see each other at a community event or church.

“Eventually, I went to college and one weekend I went to a Hispanic scholarship fundraiser dance which he helped coordinate,” she continued. “He asked me to dance and then we started dating. I ended up marrying my first middle school crush.”

The couple married a year after Marissa participated in the Miss America pageant. As Miss Connecticut 2001, Marissa’s platform was alcohol abuse prevention. 

The 2001 Miss America pageant, held in Atlantic City, N.J., took place shortly after the terrorist attacks of 9/11, and there was uncertainty about whether the pageant should go forward. Miguel was by her side, at the time as a supportive boyfriend. 

“I was there during 9/11,” she said. “At the time, I didn’t have a cell phone and was worried for my family and friends. We were also afraid of a possible threat at the Miss America parade of states and they had to move it indoors with extra security.” 

Marissa Cardona was also Miss Puerto Rico of Meriden, in 1994, and Miss Connecticut Teen USA in 1996. She went to compete in Miss Teen USA , held in La Cruces, New Mexico.  

Career

During her early career, she mentored at WTNH, interned at Telemundo, and began working in ESPN's international soccer department. She recalled being hired through her ability to speak Spanish. During her time at ESPN she did some traveling, including a trip to Milan, Italy, as part of the job.

After she married Miguel, Marissa wanted to shift her focus to starting a family and the future of her children’s education. As part of her desire to give back to the community, she decided to work as a program manager at the Community Health Center in the nurturing families network program. 

During her time at CHC, she called attention to the disparities within the healthcare system. 

“One of my biggest passions has been serving the community I grew up in and empowering our families, students, and parents,” she said. “They can have a voice — and giving them the tools to do that.” 

Her next job was community organizer at the Meriden Children’s First Initiative. She said she loved the experience, and that she was able to campaign for universal healthcare. 

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Now, she is family school liaison for the school district. 

“Our students need to believe, regardless of what background, they can achieve anything, whether it is college or a technical degree,” she said. “They have to find what they’re passionate about.” 

Marissa has loved singing since she was 6 years old. It’s something her parents and husband have always supported. Her album “Ayer y hoy" was dedicated to her family coming from Puerto Rico and working hard to achieve the American dream.

“One of my favorite quotes growing up was, ‘some people succeed because they’re destined to but most people succeed because they’re determined to,’” she said. 

jdiaz@record-journal.com203-317-2386Twitter: @jarelizz

 


MERIDEN - Desde que su esposo se convirtió en el Secretario de Educación de los Estados Unidos, la vida de Marissa Cardona ha cambiado considerablemente. Lo que no ha cambiado son sus compromisos con la comunidad local.

Marissa Cardona sirve de enlace entre las familias y las Escuelas Públicas de Meriden. Ella se reúne con las familias, y se enfoca en los retos por los cuales las familias están pasando en medio de la pandemia. A Cardona le gustaría enseñarle a las familias Latinas que ellos tienen una voz, y cómo la pueden usar.

Mientras que los deberes como secretario de educación de Miguel Cardona son increíblemente exigentes, el tiempo para la familia sigue siendo de prioridad. El regresa rutinariamente de Washington, D.C., a su hogar en Meriden, para pasar tiempo con Marissa y sus dos hijos, Miguel Jr. y Celine, ambos actualmente son estudiantes en Maloney High School.

“Desde el momento que nos casamos y tuvimos hijos, Marissa ha valorado su papel de esposa y madre más que cualquier otro,” dijo Miguel Cardona. “Hasta el día de hoy, ella se asegura que estemos anclados en nuestro tiempo en familia. Nos ha ayudado a estar más unidos.”

“Para mi, ellos son una familia típica Americana y ella es la matriarca y un buen ejemplo,” dijo Michael S. Rhode, un concejal de Meriden que ha conocido a los Cardonas por los últimos 15 años.

Los padres de Marissa

Los padres de Marissa vinieron a Connecticut de Aguada y Rincón, Puerto Rico, buscando mejores oportunidades.

Nacida Marissa Perez en 1978 en Meriden, asistió a Platt High School y se graduó de la Universidad de New Haven con su bachillerato en comunicaciones. Su intención era ser periodista. Mientras crecía, cantaba en el coro de la iglesia los domingos con su mamá y su hermana.

Marissa Cardona dice que los valores que todavía son importantes para ella se los inculcó su madre, a quien ella llama Naty. Esos valores de familia incluyen la fe, la familia, la unidad, y el respeto propio.Todos fueron impartidos a Naty por la mujer que la adoptó en Puerto Rico a una temprana edad. La experiencia también incluyó la pobreza. Las circunstancias en Puerto Rico eran tan graves que Naty y su gemela biológica tuvieron que ser separadas a una temprana edad para darle una oportunidad de tener una vida mejor.

La experiencia de su madre tuvo una influencia duradera en Marissa.

“ Verdaderamente siento que si no hubiese sido por esos valores, yo no sería la mujer o la madre que soy hoy,” ella dijo. “Siento que su historia es una gran parte de la razón por la cual hago lo que hago.” 

Conociendo a Miguel

Marissa Perez era una estudiante en Washington Middle School cuando conoció a Miguel Cardona.

El vio a Marissa en el coro de la Iglesia Santa Rosa de Lima y casi se une al coro por ella.

“Los dos nos gustabamos cuando yo era estudiante en Washington Middle School,” ella recordó. “No se me permitía tener novio, así que nos escribíamos cartas y una amiga mía se las hacía llegar. Perdimos contacto pero sentíamos mariposas en el estómago cada vez que nos veíamos en eventos de la comunidad o en la iglesia.”

“Eventualmente, fui a la universidad y un fin de semana fui a un baile para recaudar fondos para una beca que él ayudó a coordinar.” ella continuó. “Él pidió bailar conmigo y empezamos a salir. Terminé casándome con el primer joven que me gustó en la escuela intermedia.”

La pareja se casó un año después de que Marissa participara en el concurso de belleza Miss America. Como Miss Connecticut 2001, la plataforma de Marissa fue abuso de alcohol y prevención. 

El concurso de Miss América de 2001, se llevó a cabo en Atlantic City, N.J., y ocurrió poco tiempo después de los ataques del 9/11, y hubo mucha incertidumbre en cuanto a si el concurso debía llevarse a cabo. Miguel estuvo a su lado durante ese tiempo, como novio alentador.

“Estuve allí durante el 9/11,” ella dijo. “En ese momento, no tenía teléfono celular y estaba preocupada por mi familia y amistades. También temíamos de posibles amenazas en la parada de estados de Miss América y tuvieron que tener el evento dentro con seguridad adicional.”

Marissa Cardona también fue Miss Puerto Rico en Meriden, en 1994, y Miss Connecticut Teen USA en 1996. Llegó a competir en Miss Teen USA, la cual se llevó a cabo en La Cruces, New Mexico.

Carrera

Temprano en su carrera, recibió orientación en WTNH, hizo un internado en Telemundo, y comenzó a trabajar en el departamento de soccer internacional de ESPN. Ella recuerda que la contrataron por su habilidad de hablar español. Durante su tiempo en ESPN pudo viajar, incluyendo a Milán, Italia, como parte del trabajo.

Después de casarse con Miguel, Marissa quiso cambiar su enfoque a empezar una familia y el futuro de la educación de sus hijos. Como parte de su deseo de volver a la comunidad, decidió trabajar como directora de programas en el Community Health Center en el programa del Nurturing Families Network.

Durante su tiempo en el CHC, ella llamó la atención sobre las disparidades en el sistema de atención médica.

Ahora, sirve de enlace entre las familias y el distrito escolar.

“Nuestros estudiantes tienen que creer, sin importar su origen, que pueden lograr cualquier cosa, sea la universidad, o un título técnico,” ella dijo. “Tienen que conseguir lo que les apasiona.”

A Marissa le ha fascinado cantar desde que tenía 6 años. Sus padres y esposo siempre la han apoyado en eso. Su álbum “Ayer y hoy” lo dedicó a la llegada de Puerto Rico de su familia y el esfuerzo que hicieron para lograr el sueño Americano.

“Una de mis citas favoritas mientras crecía es, ‘algunas personas son exitosas porque ese es su destino, pero la mayoría de las personas son exitosas por su determinación’,” ella dijo. 


Marissa Perez sings "This Time Around" during the Artistic Expression portion of Thursday night's preliminary portion of the Miss America Pageant, Sept. 20, 2001.
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