Meriden assistant principal wants educators to look like students

 Un educador de Meriden quiere que los maestros se vean como los estudiantes

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MERIDEN — Despite the racial and ethnic diversity of local students, the difference between the number of educators of color compared to students of color is drastic.

It’s something Orlando Valentin Jr., Hanover Elementary School’s new assistant principal, hopes to change.

About 9% of educators in Meriden are people of color while 80% of the students are people of color, says Valentin. Meriden is not an outlier in this statistic. Similar disparities can be found statewide and across the country.

Valentin, 28, has spent much of his career to date supporting diversity among staff. Before his promotion to assistant principal earlier this school year, Valentin taught fourth grade at Casimir Pulaski School in Meriden, and has been a leader of the school district's affinity group, which aims to recruit and retain educators of color. It’s an area where the district has made progress, he said, and he plans to build on those gains as an administrator.

Born and raised in Meriden, Valentin has roots to Puerto Rico on both sides of his family.

“I’m very proud of my Puerto Rican roots,” he said. “I have a Puerto Rican flag on display in my office window.”

His father, Orlando Valentin Sr. says that he always taught his children the importance of their heritage. Both Madelin Lopez-Rivera, mother, and Leslie Torres, stepmother of Valentin Jr., raised him around Puerto Rican culture. He was surrounded by family, food, and traditions. 

“Even though we live in Meriden, I think it’s important for my kids to learn the history of our family like how my parents came from Rincon,” said Orlando Valentin Sr. “At the house we always speak Spanish.”

The support from his family in embracing his heritage encouraged Valentin Jr. to come back to Meriden after graduating from the University of Connecticut in 2015. He graduated from UConn’s Neag School of Education with a bachelor’s degree in elementary education with a concentration in science. In 2016, he earned a master’s degree in curriculum and instruction.

“Being an educator, we don’t go into this field for money but to make a difference, so I knew I wanted to come back to my hometown of Meriden, where I was born and raised, to start my career,” he said. Valentin Jr. attended Hanover School, where he now serves as assistant principal.

With over 52% of student’s identifying as Latino or Hispanic, Valentin Jr. said it’s important for students to have representation.

Educators of color have a huge impact on students. He referred to a research study called “the role model effect,” which found that if a black student has a black educator their chance of graduating doubles.

“Now imagine if they had more than one, their percentage would be so high,” Valentin said. He wants high schoolers in Meriden to have interest in a higher education. He is afraid that students without representation will not.

‘Believer in action’

Recently, Valentin along and Hanover Principal Jennifer Kelley hired a Latina paraprofessional Kasandra Romero. According to Romero, she helps in different classrooms throughout the day, allowing her to engage with multiple students.

“This is a new experience for me, and I love it,” said Romero.

“It feels good to be able to do what others did for my kids who also went to Hanover.”

Romero said she supports Valentin Jr’s. goal to hire more people of color as educators. 

Valentin Jr.’s feelings about staff diversity run deep.

“I remember when he was 15 and first told us he wanted to be the face of teachers who are minorities,” said Torres.

“He was a baby telling us that he was going to do that and I knew he could do it.” 

Valentin Jr. has always been good with kids and Torres knew education was the right path for him, she said. 

As a school administrator, Valentin Jr. now has a more direct hand in furthering the goal of staff diversity.  

“I’m a firm believer in action,”  he said.

“In this position I can have a say in the hiring process of educators.”


MERIDEN - A pesar de la diversidad racial y etnica de los estudiantes locales, la diferencia entre el numero de maestros de color a los estudiantes de color es drastica.

Es algo que Orlando Valentin Jr., el nuevo asistente al principal de  Hanover Elementary School, espera poder cambiar.

Aproximadamente el 9% de los educadores en Meriden son personas de color, mientras el 80% de los estudiantes son personas de color, dijo Valentin. En esta estadística, Meriden no es un valor anormal. Diferencias similares se encuentran a nivel estatal y a través del país. 

Valentin, de 28 años, ha pasado gran parte de su carrera apoyando la diversidad entre el personal. A principios de este año, antes de su promocion a asistente principal, Valentin era maestro de cuarto grado en la escuela Casimir Pulaski en Meriden, y ha sido lider del grupo de afinidad en el distrito escolar, cuyo objetivo es contratar y mantener educadores de color. Es un área donde el distrito ha progresado, el dijo, y él tiene planes en desarrollar esos logros como administrador.

Nacido y criado en Meriden, Valentin tiene raíces Puertorriqueñas en ambos lados de su familia.

“Estoy muy orgulloso de mis raíces Puertorriqueñas,” el dijo. “Tengo una bandera Puertorriqueña en la ventana de mi oficina.”

Su padre, Orlando Valentin Sr. dijo que siempre le enseñó a sus hijos la importancia de su herencia. Ambas, Madelin Lopez-Rivera, su madre, como Leslie Torres, madrastra de Valentin Jr., lo criaron rodeado de la cultura Puertorriqueña. Él estaba rodeado de familia, comida, y tradiciones.

“Aunque vivimos en Meriden, pienso que es importante que mis hijos aprendan la historia de mi familia, como el hecho que mis padres vinieron de Rincón,” dijo Orlando Valentin Sr. “En casa, siempre hablamos Español.

El apoyo que su familia le dio para que abrazara su herencia animó a Valentin Jr. a regresar a Meriden después de graduarse de la Universidad de Connecticut en 2015. Se graduó del UConn’s Neag School of Education con un bachillerato en educación elemental con concentración en ciencia. En el 2016, obtuvo su maestría en currículo e instrucción.

“El ser un maestro, no es algo que uno escoge hacer por el dinero, sino para hacer una diferencia, por eso sabía que quería regresar a mi pueblo de Meriden, donde nací y me crié, para comenzar mi carrera,” él dijo. Valentin Jr. asistió a Hanover School, donde ahora ejerce el trabajo de asistente principal.

Con más del 52% de los estudiantes identificandose como latinos o hispanos, Valentin Jr. dice que es importante que los estudiantes tengan representación.

Los educadores de color tienen un gran impacto en los estudiantes. El hizo referencia a un estudio investigativo llamado el “role model effect” o el efecto de un modelo a seguir, el cual muestra que si un estudiante negro tiene un maestro negro, su probabilidad de graduarse se duplica.

“Ahora imagínese si tenemos más de uno, su porcentaje sería tan alto,” dijo Valentin. Él quiere que los estudiantes de Meriden tengan interés en la educación universitaria. Él teme que los estudiantes sin representación no lo tengan.

‘Creyente en acción’

Recientemente, Valentin junto con Jennifer Kelley, principal de Hanover, contrató a la paraprofesional Latina, Kasandra Romero. Según Romero, ella ayuda en diferentes clases durante el día, permitiéndole participar con varios estudiantes.

“Esta es una nueva experiencia para mi, y me encanta,” dijo Romero.

“Se siente muy bien hacer por otros lo que ellos hicieron por mis hijos, quienes también asistieron a Hanover.”

Romero dijo que ella apoya la meta de Valentin Jr., de contratar a mas personas de color como maestros.

Los sentimientos de Valentin Jr. acerca de la diversidad del personal son profundos.

“Recuerdo cuando él tenía 15 años y nos dijo por primera vez que quería ser el rostro de los maestros que son la minoría,” dijo Torres.

“El era un bebe diciéndonos que iba a hacer eso y yo sabía que él lo podía hacer,”

Valentin Jr. siempre ha sido muy bueno con los niños y Torres sabía que la educación era la ruta correcta para él, ella dijo.

Como administrador escolar, Valentin Jr. ahora tiene mejores alternativas para promover el objetivo de diversidad en el personal.

“Creo firmemente en la acción,” el dijo.

“ En esta posición, tengo una voz activa en el proceso de contratar educadores.” 

Traducción por Lizandra Mejías-Salinas, Comunidad Hispana de Wallingford.

 


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